La Terre est plate : d’où vient cette croyance ?

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La Terre est plate : d'où vient cette croyance ?
La Terre est plate : d'où vient cette croyance ?

Africa-Press – Niger. “Pourquoi croire que la Terre est plate ?”, nous demande Diego Saavedra sur notre page Facebook. C’est notre question de lecteur de la semaine. Merci à toutes et à tous pour votre participation. Pour y répondre, (re)découvrez ci-dessous notre article “Théorie du complot: qu’est-ce qui ne tourne pas rond chez les platistes ?”, issu du magazine Les Indispensables de Sciences et Avenir n°212 daté janvier/mars 2023.

“Les traces écrites depuis Platon et Aristote décrivent un monde sphérique.”

“L’espace et le globe sont des illusions qui n’ont que cinq cents ans et ont été imposées au forceps à l’humanité, sans aucune preuve tangible, défend ce diplômé d’une grande école de commerce. Lacs, mers et océans du monde sont 100 % plats. La Terre est infiniment plane et ne flotte pas dans le vide de l’espace.” Comment est-il possible, en 2022, de tenir un tel discours ? Il y a là plusieurs niveaux de croyances.

D’abord, nous avons tous appris à l’école comment, au Moyen Âge, on pensait que la Terre était plate, ou comment Christophe Colomb a démontré sa rotondité en voyageant vers l’ouest pour rejoindre les Indes. “Idée fausse ! rétorque Sylvie Nony, chercheuse associée à l’université Paris-Cité. Même les premiers Pères de l’Église n’ont aucun doute sur la sphéricité de la Terre. On trouve de rares détracteurs de cette idée, tel le chrétien Lactance (v. 250-v. 325) qui réfute les antipodes, mais il n’a aucun auditoire. En Occident, il n’y a jamais eu débat. Les traces écrites depuis Platon et Aristote décrivent un monde sphérique.”

Des raisonnements appuyés sur l’attraction des objets par la Terre ou les éclipses de Lune. “Voltaire a largement contribué à propager ce mythe, poursuit la chercheuse. But inavoué: faire de la Renaissance une période de lumière, opposée au Moyen Âge obscurantiste, et condamner l’Église ; reconstruire l’histoire en attribuant le début de la modernité à Christophe Colomb.” Le principe, repris par des historiens comme l’anticlérical Michelet au 19e siècle, perdure aujourd’hui dans les écoles.

Aux Etats-Unis, des tests de mesure de la platitude des étendues d’eau

Par ailleurs, la manière de présenter les résultats d’enquêtes sur les croyances prête à confusion. Ainsi, selon une étude de l’Ifop pour Conspiracy Watch, plus de 9 % des Français pourraient croire que la Terre est plate. “Attention à l’interprétation de ces chiffres, prévient Sylvie Nony, sur le même échantillon, 68 % n’avaient jamais entendu parler de cette idée.” Ils seraient 16 % aux États-Unis, où les associations de platistes sont légion.

Leurs membres procèdent communément à des tests de mesure de la platitude des étendues d’eau. Ils émettent une lumière laser sur le bord d’un lac et l’observent depuis le rivage opposé. “Ils commettent ici des erreurs épistémologiques, explique Marie Gueguen, philosophe des sciences à l’université de physique de Rennes 1. Dire: “si je vois le laser, alors la Terre est plate” est un test au pouvoir de confirmation très léger.” Il faut tenir compte des variations de la densité de l’air, de sa température, de celle de l’eau, de la réfraction atmosphérique…

Que serait la gravité d’une Terre plate ?

Cette drôle de question a fait l’objet d’une étude publiée dans l’European Journal of Physics en 2019 par deux physiciens ukrainiens. Ils montrent que si la Terre était plate, plus on s’éloignerait du centre et plus la gravité serait inclinée par rapport au sol, obligeant les êtres vivants à avoir la sensation de vivre sur une pente de plus en plus raide et les mers et océans à être concentrés au centre. LL

“Si vous croyez que la Terre est plate, alors vous pouvez croire à toutes les autres thèses complotistes”

Les réseaux sociaux offrent désormais une tribune démultipliée à ce type de croyance. “On a connu un effet plafond des thèses complotistes pendant la pandémie (de Covid, ndlr)”, explique Pascal Wagner-Egger, spécialiste du complotisme à l’université de Fribourg (Suisse). Scepticisme face à la science, souhait de se démarquer de la masse par une sorte de liberté de pensée… La situation particulière du confinement y a largement contribué.

“Si vous croyez que la Terre est plate, alors vous pouvez croire à toutes les autres thèses complotistes”. Jusqu’à asséner que Stanley Kubrick a mis en scène l’alunissage de 1969 dans des studios que la Nasa utiliserait encore aujourd’hui pour monter les images 3D de la Terre vue du ciel !

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